2015最值得关注的30家医疗初创公司NeuroTrack:提前3到6年预测阿尔茨海默氏症
阿尔茨海默氏症(AD),也即老年痴呆症,是种进行性疾病,对人记忆、思考和行为等各方面造成严重困扰。症状初期是轻微失忆,随时间推移,病情加重,最终病人会严重失忆,甚至完全忘记家人。阿尔茨海默氏症是最常见的大脑痴呆病的一种,也是最具毁灭性与治疗最昂贵的疾病之一。据估计,2050年,罹患人数将到达1600万。 
2015-5-19 11:22:14
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张楠

本文转载自动脉网

一直以来,研究发现,阿尔茨海默氏症会造成大脑不同区域的β-淀粉样蛋白和tau蛋白质发生病变,所以典型诊断会依据这一现象和病人诊断面谈、讨论家族病史,做一连串的神经心理学测验,或利用大脑成像与脑脊液进行分析。尽管上述测试能鉴别是否患有阿尔茨海默症,但无法提前预测疾病的发生。实际上,一 旦症状发生,疾病能侵袭大脑20年,无声息地损毁记忆中枢。

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初识NeuroTrack

2012年,成立于美国加州帕罗奥多的NeuroTrack公司,开发了一套利用计算机发现阿尔茨海默氏症的行为学生物标记,帮助医师提早并准确判断疾病。另外,这套技术也能帮制药企业招募临床试验的宝贵人员。

美国国立卫生研究院(NIH)资助项目5年,并负责验证实验的非侵入性与安全性。NeuroTrack认为:早期诊断发现是治疗阿尔茨海默症的关键。公司产品能在病人神经发生显著性病变之前的3至6年,发现疾病征兆,能预测病人患轻度认知障碍和阿尔茨海默氏症的可能性。

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简单来说,NeuroTrack的技术是计算机视觉认知测试,通过计算机算法分析能及早发现扰乱大脑海马体的迹象。医生在办公室仅花费5分钟管理测试,被使者也不需要额外学习,操作简单,没有语言限制,整个过程无创性,测试结果客观可靠,且价格低廉,能灵活用于临床试验,也可作为阿尔茨海默病每年一次的筛选诊查试验。

NeuroTrack曾获得200万美元的投资,领投方是科技大亨Peter Thiel,他参与了Facebook的早期投资,也是超具影响力的生物技术投资人,他评价NeuroTrack是极具颠覆性的,所以非常看好公司未来的发展前景。

访谈CEO

NeuroTrack的CEO是Elli Kaplan,也是罕有的职业女强人之一,其职业生涯横跨公共与私人部门20年,在白宫、财政部和联合国发展计划署都有相关工作经历。也曾在美国国际集团(AIG)资本合伙公司、高盛投资公司及多家创业企业担任高官。她毕业于曼荷莲女子学院和哈佛大学的MBA。她认为,NeuroTrack技术能将疾病治疗的风险和成本排除在外,在被迫接受治疗之前,就预测疾病的发生,所以临床意义巨大。

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2013年3月,Nerotrack获得SXSW创业企业加速器(South by Southwest startup accelerator)的医疗健康大奖。在颁奖大会上,Elli Kaplan介绍说,Nerotrack的成就不是一朝一夕获得的,25年的科研成果才有了今天的发现。加州大学圣地亚哥分校的神经科学家最先开始这项研 究。该病的研究随后获得几百万美元津贴,鼓励众多实验室都积极投入,经过几年发展,最终突破象牙塔的纯学术理论,获得更广阔的应用价值。

这时,研究者们找到Kaplan,希望一起来做这个事情。Kaplan作为两个孩子的母亲,也亲身经历过祖父母患阿尔茨海默症的痛苦,那时起,Kaplan就将斗争疾病视为毕生的重要使命。当时主要的研究者包括领导者Stuart Zola(现在艾莫利大学),Elizabeth Buffalo, Eugene Agichtein 和Cecelia Manzanares。公司在Rock Health加速器的波士顿项目中筹措了一个夏天,2012年1月1日,正式成立。

他们计划把实验结果出售给制药公司或者医生(经FDA批准),或者研究型医院,而初期制药公司是最有可能接盘的人,因为目前治疗该病最大障碍就是不能早期诊断疾病。但现在,那些经测试,被告知有风险几率的病人会改变生活习惯,多运动、调整饮食或服药以延缓疾病发生。Kaplan说,就像乳腺癌,通过X线照片发现癌症的时候,已经进入癌症发展的第四阶段,可以说无法挽回了,对于阿尔茨海默症,50岁左右的人应该每年测试一次,有疾病家族史的病人也应该及早做检测。

Kaplan认为Nerotrack的测试技术会最先植入手机,10年内,有望发展出治疗该病的药片,然后人们只需要每年做一次筛查,一旦发现有得病的迹象,就能不慌不忙地积极采取对策。

NeuroTrack技术

公司的核心技术即红外眼动跟踪测试,而学术界很早就做过一系列的相关研究。

2000年,以猴子为实验对象的学术研究发现,脑结构海马体对正常认知记忆起到关键性作用,而海马记忆弧与陈述性记忆形成有关。

2009年,有研究显示,在视觉成对比较测试中进行眼球追踪实验能为早期痴呆病提供预警。

2013年,另一篇学术报告提出利用红外眼球追踪技术完成VPC(视觉成对比较)任务能提前预测阿尔茨海默氏症。在这篇论文中,有详尽的实验描述。

首先,由于VPC测试涉及眼珠转动,所以视力不好的人无法测试(如视网膜分离或青光眼);对生理条件不满足者(如眼睑下垂或白内障者),眼球追踪设备也不能获得适当的瞳孔和角膜反射数据;另外无法完成校准程序的人也不能测试。

实验设备包括,应用科学实验室模型(ASL Model)的6000 chinrest-mounted摄像系统来记录参与者眼珠运动;系统在20赫兹频率采样,眼神的注视角度由角膜和瞳孔中心的相对位置来决定,19英寸的 平板显示器以及用来记录眼神运动数据的软件——ASL EYEPOS。

测试内容是对比强烈的黑白剪贴画(尺寸是4.4X6.5英尺)。每次测试都用不同的图像进行。

整个环节像做心理学测试,具体细节,是测试者舒服地坐在监视器前,下巴平放在腮托上。9点阵列校准眼球位置。

整个测试包括校准一共持续25~30分钟。VPC任务分两个阶段:先热身熟悉再进行正式实验。测试中,两张挨着的图片显示5秒,一张图片和热身环节的一张相似,另一张是全新的图片,至于两张图片的位置则是随机相对排列。一次测试结束后,监视器黑屏10秒,接着第二次测试。眼神固定的标准是持续凝视1°的视觉角度的时间在100毫秒以上。最后VPC的得分能识别并区分轻度认知障碍(aMCI)和阿尔茨海默氏症,以及正常对照与轻度认知障碍(aMCI)。通过观察测试者看新旧两种图片的不同,能察觉海马体的异常扰动。

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NeuroTrack公司即根据上述科学实验,研发出两款测试产品。产品一:测试者坐在电脑前,过程配备有眼神跟踪仪,病人对比看新旧两张图像,根据受试者辨别新旧图像的时间长短,作出判断。健康人会花费更长时间注视新图片,如果观察新旧图片的时间等长,表明海马体可能会有轻微受损。根据测试结果,完成标准50%以下的,在未来6年内肯定会得阿尔茨海默氏症,得分在67%以上的,就不会得病。产品二:不需要眼神追踪器,所以使用更方便,改进的测试使用鼠标或跟踪板。测试内容相似,但图像是模糊的,通过鼠标控制观察口,能聚焦图片,变得更清晰。鼠标的运动与眼神的运动密切相关,所以具有同样的测试效果。

融资情况

公司名称NeuroTrack Technologies。2013年5月22日,获得9万美元的种子轮融资;2013年9月26日获得A轮融资200万美元,投资方是Rock Health、Founders Fund、The Social+Capital Partnership;2014年12月29日,债权融资100万美元。

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